native american collections of new france

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New France in 1750, detail (exhibition catalogue for “Premières Nations – Collections Royales (First Nations – Royal Collections) © Museum of Ethnology, Vienna)

 

The Musée du quai Branly holds a vast collection of more than 100,000 objects from the Americas, including an exceptional selection arising from the initial contacts established between Native Americans and Europeans in North America.  These objects were exchanged and collected in the 17th and 18th centuries during the exploration and French colonisation of North America, in the vast territory of New France, which extended from Quebec to Louisiana and out towards the American West.

 

Around 350 objects were collected as part of this history of New France, primarily in the region of Saint-Laurent and the Great Lakes and in the Mississippi Valley. They initially arrived in France before the French Revolution and they are a unique testimony of the Native American populations and their interactions with the first French explorers and colonisers.  These collections include painted skins, moccasins, wampum, headdresses, bags, weapons and calumets; these objects were in the most part offered as diplomatic gifts during alliances agreed between the French colonists and the indigenous peoples, or seized during conflicts as a sign of victory.

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peau peinte représentant l’oiseau-tonnerre (71.1878.32.134) © musée du quai Branly photo Patrick Gries

des parcours mouvementés

Rapportés en France par des missionnaires, gouverneurs, marins ou militaires, ces objets sont offerts aux Rois de France ou rassemblés par des aristocrates au sein de ce que l’on appelait les Cabinets de curiosités, microcosmes destinés à réunir des spécimens d'objets "étranges" et exotiques provenant des continents nouvellements découverts et ancêtres de nos musées.

Ces collections sont conservées au « cabinet des curiosités » royal dès le XVIe siècle, ou, transféré un peu plus tard, au Jardin des Plantes créé par Louis XIII en 1626. On en trouve également chez M. de Fayolle  à Versailles, acquis par le marquis de Sérent pour l'éducation des enfants du comte d'Artois, frère du roi Louis XVI et futur Charles X.

Toutes ces collections, ainsi que celles de quelques autres nobles et membres de Clergé, sont saisies à la Révolution française. Si nombre de ces objets anciens ont disparu au fil des évènements, certaines de ces curiosités ont néanmoins été sauvées et transférées à partir de 1795 au nouveau cabinet des Antiques de la Bibliothèque nationale ; et celles du marquis de Sérent à Versailles ont été conservées à la bibliothèque municipale de la ville.

Environ 350 objets traversent ainsi le XIXe siècle et le début du XXe siècle dans différents lieux : Bibliothèque nationale, Bibliothèque municipale de Versailles, Musée de Marine du Louvre, Musée des Antiquités nationales de Saint-Germain en Laye, Musée de l’Artillerie devenue de l’Armée aux Invalides…Puis ces diverses pièces entrent au musée d’Ethnographie du Trocadéro lors de sa création en 1878 et 1934. Elles sont aujourd’hui conservées au musée du quai Branly mais inscrites sous divers numéros d’inventaire, fruit de cette histoire tourmentée.

De ce fait, les objets issus de Nouvelle-France des XVIIe et XVIIIe siècles sont disséminés au sein de nombreuses collections, mêlés à des milliers d’autres pièces américaines et il reste parfois difficile de tracer les péripéties de leur histoire muséale.

Ces ensembles portent les numéros de collections suivants :

  • 71.1878.32. : Ancienne collection de la Bibliothèque nationale, issue du cabinet royal et des confiscations des nobles ;
  • 71.1881.17. : Ancienne collection du Muséum national d’histoire naturelle, issur du cabinet royal  ;
  • 71.1909.19. : Ancienne collection du Musée des Antiquités nationales, dont certaines pièces auparavant collection du musée de Marine du Louvre.
  • 71.1917.3. : Ancienne collection du Musée de l’Armée, dénommé auparavant Musée de l’Artillerie. Les pièces retenues ici, présentées dans la galerie d’ethnographie de ce dernier, provenaient de la Bibliothèque nationale.
  • 71.1934.33. : Ancienne collection de la Bibliothèque municipale de Versailles, issue du cabinet du marquis de Sérent.
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Bonnet (71.1934.33.32) © musée du quai Branly, photo by Patrick Gries, Bruno Descoings

 

collections undergoing research

For most of these objects collected before the French Revolution, there is no information on the site of collection or the Native American tribes who produced the objects. Research into these collections, which are exceptional in terms of their age, must therefore continue.

Archive research is carried out in various locations, starting at the Bibliothèque Nationale de France, as well as in the archives and inventories of the various museums and institutions concerned.

At the same time, an ethnographic study of objects is conducted, which aims to identify the indigenous cultures of origin, the uses, materials and meanings of the objects.  This type of inventory and research is expected to grow in other museums in the regions of France, some of which (Besançon and Lille for example) own collections originating from the Kings’ Cabinets or, elsewhere, collections originating from the cabinets of curiosities owned by the aristocracy. 

This time-consuming work is carried out in collaboration with various researchers and institutions, including, in addition to the museums of France and Canada concerned, several universities, the Commission Franco-Québécoise sur les Lieux de Mémoire Communs, ICOM France and the Société des Musées Québécois.

Bibliographic entries

Feest, Christian ed. (2007).Premières Nations, collections royales: les Indiens des forêts et des prairies d’Amérique du nord. [First Nations, Royal Collections: Indians of the Forests and Prairies of North America].
Paris: Réunion des Musées Nationaux & Musée du quai Branly, 2007, 96 p. (catalogue published for the exhibition “Premières Nations – Collections Royales”, from 13 February to 13 May 2007) ISBN 9-782-9151-3345-5
AM 180 .Pari MQB   and N-A-004232   Médiathèque d’Étude et de Recherche
AM 180 .Pari MQB   Salle de Documentation des Collections
N-B-005935 et N-B-002916     Salon de lecture J. Kerchache 

Havard, Gilles & Vidal, Cécile (2006). Histoire de l’Amérique française. [History of French America].
Paris: Flammarion, revised edition 2006, 863 p. ISBN 2-08-080121-XF 1030 HAV   Médiathèque d’Étude et de Recherche
N-A-012021  Salon de lecture J. Kerchache 

Vitard, Anne ed. (1993).Parures d’histoire: peaux de bisons peintes des Indiens d’Amérique du Nord. [Robes of History: Painted Buffalo Hides of the North American Indians]
Paris: Réunion des Musées Nationaux & Musée de l’Homme, 1993, 144 p. ISBN 2-7118-2711-9
A 46232 and A 29429  and N-A-002420  and MH-L-A-018795 and E 98 .C8 Par   Médiathèque d’Étude et de Recherche

Vitart, Anne (1992). (1992).Chronique d’une rencontre: en terre de Canad.In Daniel Lévine ed.Amérique continent imprévu: la rencontre des deux mondes.
Paris: Bordas, 1992. 
ISBN 2-04-019588-2. P. 89-114
N-B-000923  and B 14649   and MH-L-B-008362    Médiathèque d’Étude et de Recherche